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¿Qué son las células madre?


Las células madre son células capaces de generar distintos tipos de tejidos de un organismo. Existen dos tipos de células madre: las embrionarias y las adultas.

Las células madre embrionarias se obtienen al destruir un embrión en el laboratorio. Se dice que son "pluripotentes" porque pueden generar todos los tipos celulares del cuerpo pero no la placenta ni un individuo entero.

Por el contrario, las células madre adultas son células "multipotentes", es decir, pueden generar un alto número de tipos celulares, pero no todos, ni tampoco un individuo completo. Se encuentran en múltiples tejidos del cuerpo. Las células del cordón umbilical, del líquido amniótico, de la placenta o del feto son ejemplos de células "multipotentes".

Algunas células adultas se pueden incluso reprogramar a células madre "tipo embrionarias" en el laboratorio. Son las células iPs (del inglés "induced pluripotent stem cells") pero no suponen la destrucción de un ser humano como sucede con la obtención de las células madre embrionarias. Estas células adultas reprogramadas son también células "pluripotentes" porque pueden generar todos los tipos celulares del cuerpo pero no la placenta ni un individuo entero.

Para entender el alcance de la diferencia entre las células madre embrionarias de las adultas es necesario comenzar por decir que son diferentes del cigoto, que es el resultado de la fecundación de un óvulo y un espermatozoide. El cigoto no es simplemente una "célula viva", como puede ser una célula de la piel o del corazón: es un ser humano completo en su primera fase de desarrollo. Se puede afirmar que la primera forma de nuestro cuerpo fue "unicelular". Además, el cigoto es la única célula "totipotente", es decir, es capaz de dar lugar a todos los tipos celulares de un ser humano y a un individuo completo pero al hacerlo en un laboratorio para un experimento o la búsqueda de una terapia lo que se hace es eliminar a ese ser humano en su primer tiempo de vida.

Actualmente, las únicas células madre que ya se están usando en pacientes para tratar con éxito más de 70 enfermedades son las células madre adultas. Uno de los logros más espectaculares ha sido la generación de una tráquea completa. Con las células madre embrionarias no se ha conseguido todavía ningún logro terapéutico (tampoco con las células madre embrionarias obtenidas por clonación).
 

 

 

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